珊瑚海的秘密之五航战出手了

5月7日是高木武雄的MO机动部队从特鲁克出航以来的第七天,也是弗莱彻从汤加塔布出航以来的第十一天,双方都在海上飘了些日子了。

自从5月4日“约克城”号舰载机空袭图拉吉岛日军后,双方的航空母舰部队就相互知道了对方的存在,经历了两天的航空索敌,双方已经大致获得对方的方位,7日这一天必然会揭晓准确的位置并发起攻击。

不过双方对于航空侦察索敌的方式设定是有差别的,简单来说,日本舰队的索敌和侦察更加依靠战列舰或巡洋舰搭载的远程水上飞机,这样可以节约宝贵的航空母舰舰载机,专心用于攻击。为了应付可能的突发情况,日军甚至给水上飞机都设计了一定程度的空战能力。

而美国海军的水上飞机定位于火炮校射和近距离侦察和支援,其可怜的航程不足以支持航空母舰作战。美国航母舰队的远距离航空侦察的主力是一个侦察轰炸机中队,通常为18架SBD“无畏”式俯冲轰炸机,这也是美国舰载机里航程最远的飞机,机体坚固,拥有前射和后射火力,具备一定的空战能力,更重要的是“无畏”式可以执行挂弹侦察,发现孤零零的目标时还可以出动攻击,捞一把再走,谁说美国人不会打小算盘的。

在5月7日的珊瑚海,正是检验双方各自的索敌方式的实战战场。双方都各有一支强大的航空母舰编队,也有着相当数量的岸基远程飞机协助侦察,日本人强占的所罗门群岛提供了在珊瑚海东面的侦察优势,这个区域美澳盟军的岸基飞机航程够不着。

7日拂晓前,日方多支舰队的巡洋舰上起飞了多达两位数的水上飞机,从刚刚占领的德博因基地起飞的侦察机也在仔细搜索路易西亚德群岛附近海面,这里是MO登陆部队的必经之路,也是盟军舰队必争之地。

弗莱彻新编成的第17特混舰队一整晚都在全力西进,向着日本人编制的这张大网扑来。到黎明前半小时,舰队已经到达罗塞尔岛正南210公里,日占德博因岛东南315公里的海域,空气中的杀气也似乎越来越浓!

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5时38分,弗莱彻通过信号灯向新编成的克瑞斯少将的水面打击大队发出命令,要求“天亮时带着你的舰队向西航行,摧毁可能通过此地的敌舰,必要时可撤退至澳大利亚的汤斯维尔。”克瑞斯同时也被赋予了充分的自主权。

派出克瑞斯大队是一次极为明显的分兵行动,客观上来看当然是分散了第17特混编队好不容易集结起来的强大力量。而且此刻尚未定位日本舰队,着急将克瑞斯大队的3艘巡洋舰2艘驱逐舰派出去的意义不明,且很可能被置于危险的境地。我们只能事后猜测这也可能是弗莱彻的一个前出的探子,有替主力部队分担危险的用意,从事实来看也的确起到了这个作用。

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